Значительное количество нефтесодержащих и жиросодержащих вод образуется на морских судах. Нефтесодержащие воды образуются при функционировании энергетической установки, промывке и охлаждении оборудования, в результате естественных протечек, отпотевания поверхностей, при зачистке и промывке грузовых танков и т. д. Согласно правилам Международной конвенции по предотвращению загрязнения моря с судов (1973 г.), понятие «нефть» включает: нефть сырую и осветленную, мазут, нефтяные остатки, очищенные нефтепродукты, растворы асфальта, дизельное топливо, масла (трансформаторные, ароматические, смазочные, минеральные, моторные, турбинное), продукты термического крекинга нефти, бензиновые компоненты, керосин, уайт-спирит и т. д. Понятие «нефтеводяная смесь» означает смесь воды и нефти в любом из ее состояний и в любых пропорциях. Сброс нефти и нефтеводяной смеси в окружающую среду без предварительной очистки запрещен. Содержание нефти в очищенных стоках, сбрасываемых за борт, не должно превышать 15 мг/л. Тем не менее, по данным ООН, в океан ежегодно попадает несколько миллионов тонн нефти (например, при авариях танкеров: «Олимпик Брейвери», «Донна Марика», «Амоко Кадис» и /р.).